Liebre Ártica (Lepus arcticus)

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Liebre Ártica (Lepus arcticus)

¡Las liebres árticas pueden correr hasta 40 millas por hora!

La liebre ártica es la más grande de todas las liebres norteamericanas. Tiene garras largas en las cuatro patas, pero estas en las patas traseras son especialmente largas, para permitir que cava en el hielo y la nieve compactados cuando corre y para hacer un agujero para refugiarse. También es capaz de saltar sobre sus patas traseras como lo hace un canguro, moviéndose a velocidades de hasta 30 millas por hora (48,3 km / h) mientras salta. Cuando corren con los cuatro pies en el suelo, pueden alcanzar 40 millas por hora (64,4 km / h). De color marrón o gris azulado en el verano, las liebres árticas se vuelven blancas en el invierno para ayudar a camuflarse en la nieve. En las partes más septentrionales de su área de distribución, son blancas todo el año.

3 hechos sobre la liebre ártica

• Una liebre ártica puede saltar como un canguro, usando solo sus patas traseras para propulsarla.

• Las liebres árticas no solo comen plantas, también se las ha visto comiendo pescado y carne.

• Las liebres árticas a menudo viven solas, pero a veces se reúnen en grandes grupos formados por varios cientos de animales.

Liebre ártica Nombre científico

El nombre científico de la liebre ártica es Lepus arcticus. La palabra “Lepus“Viene de la palabra latina para liebre, mientras que”arcticus”Se refiere al hábitat natural de estas liebres, el ártico. A veces también se le llama el “conejo polar”.

La familia de las liebres árticas contiene cuatro subespecies:

  • Arco de Lepus. arcticus
  • Arco de Lepus. Banksii
  • Arco de Lepus. groenlandicus
  • Arco de Lepus. Monstrabilis

Apariencia y comportamiento de la liebre ártica

Las liebres árticas, junto con otros miembros de la familia de las liebres, a menudo se confunden con los conejos, pero las dos especies, aunque relacionadas, son animales diferentes. Las liebres suelen tener orejas más largas y patas traseras más largas que los conejos. La cola de una liebre también es más larga. En el caso de la liebre ártica, sus orejas son en realidad más cortas que las de otros tipos de liebres, lo que le ayuda a conservar el calor en el clima frío en el que vive.

En gran parte de su área de distribución, la liebre ártica es de color gris parduzco o azulado, pero su pelaje superior se vuelve blanco a medida que se acerca el invierno, aunque el pelaje de su vientre permanece un poco más oscuro. Este cambio ayuda a esconderlo de los depredadores durante las diferentes estaciones. Las liebres árticas que viven en el extremo norte suelen ser blancas todo el año, ya que su entorno suele ser nevado. Las mismas puntas de sus orejas son siempre negras.

Una liebre ártica mide entre 43 y 70 cm (17 y 25 pulgadas) de largo y pesa entre 3 y 5 kg (6,5 y 11 libras). Tiene aproximadamente el mismo tamaño que un gato. Una liebre ártica grande, sin embargo, puede volverse un poco más grande y pesar hasta 17 libras (7 kg), aproximadamente el mismo tamaño que un perro pequeño como el Lhasa Apso o el schnauzer miniatura. La liebre ártica promedio es tan alta como las rodillas de un ser humano adulto, aunque sus orejas suelen llegar un poco más arriba.

Aunque las liebres árticas suelen ser solitarias y viven solas la mayor parte del tiempo, a veces también se reúnen en grupos de entre seis y varios cientos de animales, apiñándose juntos para calentarse en el duro frío del invierno ártico. Se hace referencia a estos grupos con varios nombres diferentes, incluidos plumón, banda, cáscara o madriguera.

Las liebres suelen ser muy tímidas, una técnica de supervivencia necesaria ya que son cazadas por muchos depredadores diferentes. Aunque intentarán dejar atrás a un depredador si es necesario, pueden optar por quedarse quietos para que los depredadores no los noten. Las liebres árticas también pueden sentarse erguidas sobre sus patas traseras, escaneando 360 grados de su entorno en busca de depredadores y escondiéndose si ven uno.

Liebre ártica sentada en el suelo

Hábitat de la liebre ártica

Las liebres árticas viven en las partes más septentrionales del continente norteamericano. Se distribuyen en gran parte del norte de Canadá, el norte de Groenlandia, las islas árticas canadienses, Terranova y Labrador. Prosperan en la tundra sin árboles que se encuentra en estas áreas y no se ven disuadidos por el frío intenso que se encuentra en estos lugares durante gran parte del año.

Sus cuerpos están hechos para soportar las bajas temperaturas del Ártico. Estas liebres tienen orejas cortas para ayudarles a conservar el calor. También tienen pelaje grueso, cuerpos compactos, narices pequeñas y un alto porcentaje de grasa corporal que les ayuda a sobrevivir a temperaturas muy bajas.

Dieta de la liebre ártica

Las liebres árticas se consideran omnívoras, ya que su dieta normalmente consiste exclusivamente en plantas pero con otras fuentes de alimento mezcladas de vez en cuando. Su alimento normal incluye musgo, líquenes y plantas leñosas de todo tipo. Dependiendo de la temporada, también consumirán bayas, brotes, raíces, hojas y corteza.

Además de las plantas, se ha observado que las liebres árticas comen pescado y el contenido del estómago de animales muertos como los renos. Dado que la tundra ártica puede ser un entorno extremadamente duro, esta adaptación dietética beneficia a la liebre al promover la supervivencia a través de la alimentación oportunista.

Con los incisivos más largos y rectos de la familia de las liebres, las liebres árticas también pueden agarrar plantas que crecen en lugares incómodos, como entre rocas, lo que les permite encontrar comida donde otros animales podrían morir de hambre. En invierno también cavarán en la nieve para encontrar comida.

Depredadores y amenazas de la liebre ártica

La liebre ártica es un alimento importante para casi todos los depredadores que existen en la parte norte del continente norteamericano. Sin ellos, muchos animales carnívoros no podrían sobrevivir. Algunos de los depredadores de la liebre ártica incluyen zorro ártico, el zorro rojo, el lobo gris, el armiño, los búhos nevados y el lince canadiense.

Los humanos también son un depredador tradicional de este animal. Muchas personas que viven en el territorio de las liebres árticas dependen de su caza para alimentarse y para su pelaje, que la gente convierte en ropa de varios tipos. Estas liebres son a veces el único alimento disponible para los nativos americanos que viven en el extremo norte.

El clima severo también puede representar una amenaza para la liebre ártica, ya que puede ser difícil sobrevivir al clima frío del invierno. Esto es especialmente cierto si las fuentes de alimento de la liebre están enterradas bajo nieve profunda. Las liebres pueden acurrucarse juntas para calentarse, pero si no pueden encontrar comida, terminarán muriendo de hambre.

Reproducción de la liebre ártica, bebés y vida útil

Las liebres árticas se aparean en abril o mayo. Aunque estas liebres a menudo se agrupan en grandes grupos para alimentarse y calentarse, durante la temporada de cría se separan unas de otras y establecen territorios individuales. Durante este tiempo, los machos, llamados machos, pueden pelear sobre las hembras, y el macho literalmente coloca sus patas sobre la espalda de la hembra y participa en una especie de combate de boxeo con otros machos mientras reclama a su pareja.

Eventualmente, cada liebre tiene su propio lugar, aunque no es raro que un macho tenga más de una hembra para reproducirse en su territorio. En este punto, cada una de las hembras establece un nido, típicamente en una depresión protegida junto a una roca o detrás de un arbusto. Forrará este lugar con una capa de hierba y luego agregará una capa de su propio cabello para que el nido sea suave y cálido.

La hembra da a luz una sola camada de dos a ocho bebés una vez al año, generalmente desde finales del mes de mayo hasta julio, aunque en las partes más al norte del territorio de la liebre los bebés pueden nacer un poco más tarde. A diferencia de los conejos, que nacen desnudos y ciegos, los bebés de liebre ártica nacen con un abrigo de piel completo y los ojos abiertos. Pueden saltar a los pocos minutos de nacer. Esto les ayuda a escapar de los depredadores desde una edad muy temprana.

La madre permanece con sus bebés, llamados leberets, constantemente durante los primeros días, pero luego los pequeños se quedan solos cada vez más a medida que su madre se aventura en busca de comida. Los leberets comienzan a abandonar el nido cuando tienen aproximadamente dos o tres semanas de edad, pero regresarán cuando sea el momento de amamantar. Los bebés se independizan rápidamente y, cuando tienen entre ocho y nueve semanas de edad, están completamente destetados y solos. Pueden reproducirse y tener sus propios bebés el verano siguiente.

Es incierto cuánto tiempo pueden vivir las liebres árticas, ya que nunca se ha medido con precisión. Se cree que tienen una vida útil de unos cinco años en estado salvaje. No les va tan bien si se crían en cautiverio, y viven solo unos dieciocho meses cuando los mantienen los humanos. Nadie sabe por qué no viven tanto tiempo en cautiverio, ya que estas condiciones a menudo ayudan a los animales al proporcionarles un suministro abundante de alimentos y la falta de depredadores, pero es probable que el estrés de estar en condiciones artificiales acorte su vida natural.

Población de liebres árticas

Las liebres árticas no se consideran en peligro de extinción y se enumeran como “Menor preocupación”(LC) por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), una organización que rastrea el estado de la población de todos los animales. Si bien no hay un recuento exacto con respecto al número de liebres árticas que viven en estado salvaje, su población existe en grandes cantidades en todo el ártico de América del Norte y parece ser estable. No hay razón para pensar que estos animales estén en peligro de extinción en cualquier momento en el futuro previsible.

Las liebres árticas comen principalmente alimentos leñosos y arbustivos, como ramitas de sauce y corteza, además de musgo, hierba de juncia, hojas, brotes y bayas cuando pueden encontrarlos. También consumirán pescado y otras proteínas animales, además de comer el contenido del estómago de animales muertos, como el caribú.

La liebre ártica generalmente come nieve o mastica hielo para obtener agua. Si bien no todos los animales pueden hacer esto sin que su temperatura corporal baje demasiado para sobrevivir, esta liebre está adaptada para vivir en áreas donde toda el agua está congelada y, por lo tanto, puede comer nieve sin morir congelada.

Las liebres árticas viven en las zonas más al norte del continente norteamericano, incluido el norte de Canadá, el norte de Groenlandia, las islas árticas canadienses, Terranova y Labrador. Se encuentran en la tundra fría en estas áreas, donde pueden recorrer las áreas abiertas sin que sus movimientos o su vista de los depredadores estén restringidos por los árboles.

Las liebres árticas cambian de color dos veces al año. Cambian de marrón grisáceo en verano a blanco en invierno, y luego vuelven cuando termina el invierno. El mecanismo exacto que desencadena este cambio es incierto. Algunos científicos piensan que es causado por el ciclo del sol, lo que significa que a medida que los días se acortan, las liebres se vuelven blancas y luego, a medida que los días se alargan, vuelven a oscurecer. Otros científicos sugieren que son las temperaturas reales las que desencadenan el cambio, por lo que el clima frío trae las batas blancas, mientras que el clima más cálido hace que las liebres vuelvan a ser de color marrón grisáceo.

Cualquiera que sea el mecanismo exacto que desencadena el cambio, las liebres árticas mudan a medida que se acerca el invierno, lo que significa que pierden su cabello viejo y oscuro a medida que crece un nuevo cabello blanco para reemplazarlo. Lo mismo vuelve a suceder a medida que se acerca el verano, esta vez con las liebres perdiendo sus batas blancas para reemplazarlas por una piel nueva y más oscura para el clima más cálido.

En las partes más al norte de su territorio, las liebres árticas permanecen blancas todo el año, proporcionando un mejor camuflaje en áreas donde la nieve y el hielo están presentes la mayor parte del tiempo.

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