Pingüino Africano (Spheniscus demersus)

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Pingüino Africano (Spheniscus demersus)

Clasificación y evolución de los pingüinos africanos

El pingüino africano es una especie de pingüino de tamaño pequeño a mediano que se encuentra a lo largo de la costa de Sudáfrica y en varias de las islas circundantes. Se cree que el pingüino africano está más estrechamente relacionado con los pingüinos de Humboldt y de Magallanes que se encuentran en el sur de América del Sur, y el pingüino de Galápagos que se encuentra en el Océano Pacífico cerca del Ecuador. El pingüino africano recibió su nombre por el hecho de que es la única especie de pingüino que se encuentra reproduciéndose en la costa africana, y se cree que es una de las primeras especies de pingüinos descubiertas por humanos.

Anatomía y apariencia del pingüino africano

El pingüino africano es una especie de pingüino bastante distintiva con marcas limpias en blanco y negro y un pico negro puntiagudo. El pingüino africano también tiene patas negras y una serie de marcas en forma de puntos salpicadas en su pecho blanco que se dice que son tan exclusivas del pingüino individual como lo es una huella digital humana, junto con una banda negra estrecha. El pingüino africano macho es generalmente un poco más grande que sus contrapartes femeninas, pero ambos son bastante similares en apariencia. Una de las características más distintivas de los pingüinos africanos es que tienen glándulas rosadas encima de los ojos que les ayudan a sobrellevar los climas templados. Cuanto más caliente se pone el pingüino africano, más sangre se envía a estas glándulas, por lo que puede ser enfriado por el aire circundante, que a su vez, hace que estas glándulas sean más rosadas.

Distribución y hábitat de pingüinos africanos

El pingüino africano se encuentra en la costa suroeste de África, viviendo en 27 colonias en 24 islas entre Namibia y Algoa Bay, cerca de Port Elizabeth, Sudáfrica, y la colonia más grande se encuentra en la isla Dyer, cerca de Kleinbaai. Los pingüinos africanos están más densamente distribuidos alrededor de las aguas frías y ricas en nutrientes de la corriente de Benguela, donde hay un suministro abundante de alimentos. Aunque pasan gran parte de su tiempo en el mar, los pingüinos africanos se reúnen en sitios de anidación en islas rocosas donde pasan sus días en madrigueras protegidas para evitar el calor del sol. Son una de las únicas especies de pingüinos que se encuentran en condiciones sin congelación y hacen frente a esto excavando, emergiendo al anochecer y al amanecer, y utilizando las glándulas rosadas sobre los ojos para enfriar la sangre.

Comportamiento y estilo de vida de los pingüinos africanos

Como muchas otras especies de pingüinos, los pingüinos africanos son aves increíblemente sociables, y los adultos forman vínculos de pareja que duran toda la vida (hasta 10 años). A menudo se puede ver a los pingüinos africanos acicalarse unos a otros, lo que no solo es práctico para la limpieza, sino también para eliminar parásitos e incluso simplemente reorganizar las plumas, fortaleciendo constantemente el vínculo social entre la pareja. Sus exhibiciones de cortejo suelen ser muy ruidosas ya que el pingüino macho y hembra se llaman entre sí utilizando una serie de sonidos similares a los de un burro. También se sabe que los pingüinos africanos se someten a un baño a solo unos metros de la orilla, lo que se cree que hacen con bastante regularidad tanto para limpiarse como para refrescarse en el calor.

Reproducción y ciclos de vida de los pingüinos africanos

Los pingüinos africanos comienzan a reproducirse a la edad promedio de cuatro años, cuando un macho y una hembra se emparejan y tienden a reproducirse juntos por el resto de sus vidas. La hembra del pingüino africano se cava una madriguera o encuentra un chapuzón debajo de una roca o un arbusto, en el que pone dos huevos. Ambos padres incuban los huevos durante un máximo de 40 días, cuando generalmente solo uno de los huevos eclosiona. Los polluelos de pingüino africano son alimentados y mantenidos calientes por sus padres constantemente hasta que tienen un mes cuando comienzan a quedarse solos, formando guarderías con otros polluelos para protegerse de los depredadores. Suelen quedarse con sus padres hasta que tienen entre 3 y 5 meses de edad, momento en el que abandonan la colonia (aunque esto depende del suministro y la calidad de los alimentos de la zona). Los polluelos regresan a la colonia después de un par de años para mudar su plumaje adulto. Los pingüinos africanos generalmente viven entre 10 y 15 años.

Dieta y presa del pingüino africano

El pingüino africano es un animal carnívoro que, como todas las demás especies de pingüinos, sobrevive con una dieta que solo se compone de organismos marinos. Los bancos de peces, incluidos anchoas, sardinas, jureles y arenques redondos, constituyen la mayor parte de la dieta del pingüino africano, junto con el ocasional calamar o crustáceo cuando la comida normal es escasa. El cuerpo aerodinámico del pingüino africano le permite moverse por el agua como un cohete, capaz de alcanzar una velocidad máxima de alrededor de 20 kilómetros por hora cuando busca comida. Los pingüinos africanos atrapan a sus presas sumergiéndose en las profundidades del océano durante aproximadamente 2 minutos a la vez. Aunque normalmente alcanzan profundidades de unos 30 metros, no es raro que se les encuentre cazando a más de 100 metros por debajo de la superficie del agua.

Depredadores y amenazas de los pingüinos africanos

El menor tamaño del pingüino africano significa que tiene muchos depredadores tanto en el agua como en tierra firme. Sus depredadores marinos son principalmente tiburones y lobos marinos del Cabo, pero la mayor amenaza para ellos en tierra no es solo para los pingüinos adultos, sino también para los huevos y polluelos vulnerables. Las gaviotas cocineras y los ibis asustados se alimentan de ellos desde el aire y se han observado mangostas, serpientes y leopardos cazándolos en el suelo. El pingüino africano también se ha visto gravemente afectado por la actividad humana en sus regiones nativas, y se cree que las poblaciones han sufrido una disminución drástica, principalmente debido a la explotación de sus huevos como alimento cuando fueron descubiertos por primera vez. También se ven gravemente afectados por la alteración de sus hábitats naturales.

Datos y características interesantes del pingüino africano

Los pingüinos tienen más plumas que cualquier otra ave, que actúan como una capa impermeable y mantienen su piel seca. Los pingüinos africanos mudan una vez al año, lo que hacen en sus colonias. Todo el proceso dura unos 20 días, tiempo en el que los pingüinos africanos no pueden nadar ni comer, y pueden perder casi la mitad de su peso corporal. Se sabe que los pingüinos africanos pasan largos períodos de tiempo pescando en el mar y, según la zona, pueden viajar entre 30 y 110 km en un solo viaje. Sin embargo, los pingüinos africanos que tienen polluelos que alimentar, rara vez llegarán tan lejos, capturando comida más cerca de la orilla y lo más rápido posible. El pingüino africano también es conocido como pingüino Jackass, debido al llamado de burro que hacen durante sus rituales de cortejo.

Relación del pingüino africano con los humanos

Se cree ampliamente que los pingüinos africanos fueron una de las primeras especies de pingüinos en entrar en contacto con los humanos, debido al hecho de que se encuentran en la costa templada de Sudáfrica y no en el corazón de la Antártida. Sin embargo, esto no parece haber funcionado en beneficio del ave, ya que sus huevos fueron robados como alimento (lo que ralentizó la tasa de reproducción), y el guano utilizado en la construcción de nidos se cosechó como fertilizante. Hoy en día, el pingüino africano enfrenta otras amenazas, incluida la competencia por la comida de la pesca comercial y la contaminación por petróleo en el agua. Los turistas solo pueden acceder a un pequeño puñado de sitios de anidación, pero la naturaleza nerviosa de la gente de los pingüinos significa que estas áreas deben ser monitoreadas estrictamente.

Estado de conservación y vida actual de los pingüinos africanos

Hoy en día, el pingüino africano se considera un animal vulnerable y ha sido catalogado como en peligro de extinción por la UICN. Se cree que la población actual de pingüinos africanos, de alrededor de 70.000 parejas reproductoras, es menos del 10% de la población que existía en 1900. En la década de 1950, la población de pingüinos africanos se había reducido a la mitad, y luego se había reducido a la mitad nuevamente en 1980. Hay un Aproximadamente un 2% de disminución en la población de pingüinos africanos cada año, principalmente debido al consumo humano de sus huevos, la competencia por la comida y la alteración del hábitat.

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