Tortuga Gigante de Aldabra (Geochelone gigantea)

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Tortuga Gigante de Aldabra (Geochelone gigantea)

Clasificación y evolución de la tortuga gigante de Aldabra

La tortuga gigante de Aldabra es una especie gigante de tortuga nativa de las islas Aldabra en el océano Índico. La tortuga gigante de Aldabra es una de las especies de tortugas más grandes del planeta y también es uno de los animales más longevos del mundo, con un individuo de la tortuga gigante de Aldabra que alcanza la gran vejez de 255 años. La tortuga gigante de Aldabra es la única especie de tortuga gigante del océano Índico viva en la actualidad, ya que otras se han extinguido con la llegada de los colonos humanos (incluida la tortuga gigante de Seychelles, que ahora se cree que está extinta en la naturaleza). La tortuga gigante de Aldabra y la tortuga gigante de Seychelles son tan similares tanto en apariencia como en comportamiento que algunos piensan que son de la misma especie.

Anatomía y apariencia de la tortuga gigante de Aldabra

La tortuga gigante de Aldabra tiene un caparazón enorme en forma de cúpula que actúa como armadura protectora para el cuerpo blando y vulnerable de la tortuga gigante de Aldabra debajo. La tortuga gigante de Aldabra también tiene un cuello increíblemente largo que usa para arrancar hojas de las ramas más altas de los árboles. El macho de la tortuga gigante de Aldabra crece hasta un tamaño medio de 1,1 metros de largo, y las hembras son un poco más pequeñas con una longitud de 0,9 metros. Los machos, aunque en realidad no son mucho más grandes, también se sabe que pesan casi 100 kg más que sus contrapartes hembras. Son animales de movimiento lento con patas gruesas y cortas y patas redondas, casi planas, que les ayudan cuando caminan sobre la arena.

Distribución y hábitat de la tortuga gigante de Aldabra

La tortuga gigante de Aldabra se encuentra principalmente en pastizales y pantanos en las islas del atolón de Aldabra (una isla de coral que rodea una laguna parcial o completamente), que forma parte de la cadena de islas Seychelles en el Océano Índico. Una vez compartieron estas islas con otras especies de tortugas gigantes, pero muchas de ellas fueron cazadas hasta la extinción en los años 1700 y 1800. Aunque la tortuga gigante de Aldabra se encuentra generalmente en áreas de vegetación densa y baja, también se sabe que la tortuga gigante de Aldabra deambula por regiones rocosas más dispersas cuando hay escasez de alimentos. La tortuga gigante de Aldabra también se puede encontrar a menudo descansando a la sombra o en una piscina de agua muy poco profunda para refrescarse en el calor.

Comportamiento y estilo de vida de la tortuga gigante de Aldabra

Las tortugas gigantes de Aldabra se encuentran tanto individualmente como en manadas, que tienden a reunirse principalmente en pastizales abiertos. La tortuga gigante de Aldabra es generalmente más activa por las mañanas cuando pasan la mayor parte del tiempo buscando comida, antes de que la temperatura suba demasiado. La tortuga gigante de Aldabra también es conocida por cavar madrigueras subterráneas o descansar en pantanos para mantenerse fresca durante el calor del día. A pesar de ser animales lentos y cautelosos, se dice que la Tortuga Gigante de Aldabra no está interesada en la presencia de personas, lo que indica que una de las razones por las que eran tan fáciles de cazar para los colonos humanos era simplemente porque estos animales no les tenían miedo.

Reproducción y ciclos de vida de la tortuga gigante de Aldabra

Las hembras de las tortugas gigantes de Aldabra ponen hasta 25 huevos gomosos entre febrero y mayo, en un nido seco y poco profundo en el suelo, lo que las hace particularmente vulnerables a ser devoradas por depredadores introducidos. Se cree que las hembras de las tortugas gigantes de Aldabra pueden producir más de una puesta al año, que generalmente eclosionan después de un período de incubación de 8 meses. Las crías de las tortugas gigantes de Aldabra tienden a emerger todas durante el mismo período de dos semanas que coincide con la llegada de la temporada de lluvias. Son reptiles de crecimiento muy lento y, a menudo, no alcanzan la madurez sexual hasta que tienen entre 20 y 30 años. Aunque se sabe que algunas personas viven más de 250 años, la mayoría vive entre 80 y 120 años.

Dieta y presa de la tortuga gigante de Aldabra

La tortuga gigante de Aldabra es un animal herbívoro que pasa gran parte de su tiempo buscando comida en el entorno bien vegetado que lo rodea. Se sabe que la tortuga gigante de Aldabra se encuentra en lugares que se conocen comúnmente como “césped de tortuga”, que es un área que contiene más de 20 especies diferentes de pasto y hierbas. Las tortugas gigantes de Aldabra también comen hojas, frutas y bayas de la vegetación circundante y se sabe que en realidad se estiran sobre sus patas traseras para mordisquear las golosinas un poco más arriba. Uno de los mayores golpes para la especie con la introducción de animales domésticos en las islas fue que tenían competencia por comida que antes no existía. Se sabe que las cabras pastan muy rápido, masticando su camino a través de vastas áreas del hábitat nativo de la tortuga.

Depredadores y amenazas de la tortuga gigante de Aldabra

Debido a su inmenso tamaño y la falta natural de depredadores mamíferos, se pensaba que los adultos de la tortuga gigante de Aldabra no tenían depredadores en la naturaleza (se dice que los jóvenes más vulnerables y más pequeños fueron cazados por una especie gigante de cangrejo que vive en madrigueras en el atolón). Sin embargo, con los colonos humanos llegaron depredadores introducidos en forma de animales domesticados como perros y cabras, que se alimentaban de la tortuga gigante de Aldabra y comían su comida. Hoy en día, la tortuga gigante de Aldabra está más amenazada por la pérdida de hábitat debido a los crecientes asentamientos humanos, y el cambio climático se convierte en una amenaza cada vez mayor para la especie en el futuro.

Datos y características interesantes de la tortuga gigante de Aldabra

La tortuga gigante de Aldabra ha tenido cuatro nombres científicos hasta la fecha, principalmente debido al hecho de que existen continuas discusiones sobre su similitud con otras grandes especies de tortugas del Océano Índico, incluida la tortuga gigante de las Seychelles, posiblemente extinta. A pesar de que la población ha disminuido debido a la caza, la pérdida de hábitat y la introducción de nuevos depredadores, una de las mayores amenazas para la tortuga gigante de Aldabra es el aumento del nivel del mar, causado por el cambio climático. Las islas en las que viven estas tortugas están a solo unos metros sobre el nivel del mar y, por lo tanto, corren un gran riesgo de estas aguas crecientes.

Relación de la tortuga gigante de Aldabra con los humanos

Antes de la década de 1700, la tortuga gigante de Aldabra no tenía depredadores importantes ni competencia por la comida, y se pensaba que todas las poblaciones de las diversas especies de tortugas gigantes eran saludables. Sin embargo, las personas que llegaron a las islas encontraron tanto a las tortugas como a sus huevos, fáciles de atrapar y matar y algo buenos para comer, y la caza masiva acabó con casi todos en menos de 100 años. La tortuga gigante de Aldabra también fue devorada por los animales domésticos que llegaban con las personas, siendo sus nidos terrestres particularmente vulnerables. También han perdido gran parte del hábitat natural debido a la expansión de los asentamientos humanos en todo el atolón.

Estado de conservación y vida actual de la tortuga gigante de Aldabra

Hoy en día, la tortuga gigante de Aldabra está catalogada como un animal vulnerable a la extinción en estado salvaje. Sin embargo, el atolón de Aldabra ahora ha sido protegido de la influencia humana después de haber sido declarado Patrimonio de la Humanidad, y es el hogar de unas 152.000 tortugas gigantes de Aldabra, la población más grande del mundo del animal. Otra población aislada de la tortuga gigante de Aldabra reside en la isla de Zanzíbar, y existen otras poblaciones cautivas en parques de conservación en Mauricio y Rodrigues. Los programas de cría en cautiverio en estas islas son para intentar revivir la especie, y las poblaciones en ellas hoy parecen estar prosperando.

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